那个红遍网络的机器人要被谷歌卖了

产品详细

  身高约1.75米,重约82公斤,能直立行走,穿越复杂地形,即便被推倒,也能自己爬起来机器人Atlas的视频曾惊动了全球观众。

  这是一款来自美国机器人公司波士顿动力(Boston Dynamics)的产品。此公司每次产品亮相都会引发网络的一片惊叹。他们此前发布过一款四足机器狗,在行军过程中背负重物依然稳步前进,已经用于美军部署。

  然而,此公司却要被谷歌母公司Alphabet出售了。来自彭博社的报道表示,在收购了此公司两年多以后,谷歌正考虑要出售它。内部消息显示,谷歌管理层表示对波士顿动力寻求商业化产品路径感到十分头疼,波士顿动力似乎不能带来预期中的高额收益。

  波士顿动力是一家致力于机器人快速运动以及平衡能力研究的机器人公司,主要关注机器人的快速运动能力、负重能力和拟人行为。该公司在1992年从MIT剥离出来,自分离后便一直从事军事项目的研发工作,并获得了DARPA(美国国防部先进研究项目局)的资助,为美国国防部、美国陆军部队、海军部队和海军陆战队提供军用机器人及有关技术咨询服务。

  2013年12月,谷歌收购了波士顿动力,主导这一笔交易的是被称为“Android(安卓)创始人”的安迪鲁宾(Andy Rubin)。

  安迪鲁宾曾领导开发了大名鼎鼎的Android系统。Android一词最早出现于法国作家利尔亚当在1886年发表的科幻小说《未来夏娃》中,他将外表像人的机器起名为Android。鲁宾召集了一帮工程师和产品规划师,目标是开发一个向所有软件设计者开放的移动手机平台。该系统如今支持着全球85%的智能手机。

  安卓总部叫作Building 44大楼,整个团队于2006年4月从Building 41大楼搬到这里,这与谷歌其他部门不太一样。一个《太空堡垒卡拉狄加》(Battlestar Galactica)式的赛昂人把守着大楼的入口,小发明、小设备和机器人到处都是。

  鲁宾在Building 44大楼内尽情展示自己的工程才能,在这里,鲁宾利用业余时间开发了一个巨大的机器臂,每次发送信息就可以给他制作咖啡。这台机器位于大楼二楼,一位前谷歌员工说它足以举起一辆汽车。

  鲁宾的另外一个项目就是在谷歌园区的草坪上遥控一架巨大的直升机。“这是一架价值5000美元的巨大直升机,他想要遥控驾驶它垂直起飞和降落,”前谷歌移动产品管理团队的负责人萨米特阿加瓦尔(Sumit Agarwal)说,“直升机没有爆炸,但是在Building 44大楼前的草坪上解体了。”

  作为一个机器人爱好者,2013年安迪被调任谷歌机器人项目主管,负责了一系列与机器人有关的收购。到2013年底,鲁宾帮谷歌收购了多家机器人公司,除了波士顿动力,还有Schaft和Meka Robotics等。光是波士顿动力的这一笔交易,就给谷歌带来了300多位机器人领域的工程师。

  谷歌进入机器人领域引发广泛猜测,人们认为该公司试图为制造和汽车等行业带来更多自动化技术。

  可惜好景不长,2014年谷歌经历高管调整,10月30日,谷歌宣布,安迪鲁宾将离开公司。他辞职后将创办关注硬件产品的孵化器。

  按照彭博社的报道分析,安迪鲁宾的离职是波士顿动力在谷歌内部地位改变的直接原因。在他离职之后,谷歌的机器人部门一直缺乏强有力的领导者。而波士顿动力团队领导者很难与谷歌总部机器人部门Repulicant有效协作。

  谷歌发言人表示,公司将继续致力于机器人开发和投资。谷歌CEO拉里佩奇在声明中称:“我祝愿安迪未来一切顺利,在Android他做出了非常惊人的成就,拥有10亿多用户。谢谢你鲁宾。”

  和鲁宾一样,波士顿动力的创始人兼主席马克雷波特(Marc Raibert)毕生致力于开发机器人。

  雷波特在1977年获得了麻省理工学院博士学位,1980年他在卡内基梅隆大学创立了 CMU leg 实验室,主要是做研究与机器人相关的控制机器视觉方面的技术,1986年,他将实验室搬到了MIT继续他的机器人事业。1992年,Marc Raibert与合伙人一起创办了波士顿动力公司,他的梦想从此开始一步一步成真。

  这家公司产品最突出的特点是模拟人类行为,主要使用在于国防任务测试和极端环境救援等领域。2013年12月,公司被谷歌收购。除了今天这款在网络上很火的新一代Atlas,波士顿动力还有别的几款仿生机器人。这些机器人或模仿动物,或模仿人类,每一款都代表了机器人工业的最高水准。

  波士顿动力最早曝光的,是2008年的大狗机器人(BigDog)。第一代的大狗四脚着地都有一人高,由燃油发动机驱动,四肢平衡力很强,踹不倒,但是跑起来特吵。2010年波士顿动力获得了美国国防部高级研究计划署(DARPA)的3200万美元合同,专门为美国军方运输物资研发机器人。

  后来,此公司又开发了几代仿动物四脚机器人,猎豹机器人(Cheetah)虽没噪音,跑得很快,但最大的限制就是要有缆线连接着,根本不能够实现自由。野猫机器人(WilDCat))没有缆线牵制了,还能够跑出每小时25公里的速度,它身上的液压系统是由一个两冲程循环的卡丁车引擎推动,并配备一个小油缸以限制其重量,油量大概足够让它跑动五分钟。

  波士顿动力机器人还有独特的一款机器人沙蚤(Sand Flea),这款机器人和它的名字一样,弹跳能力特别强。

  除了上面说过的“动物类”机器人,波士顿动力最著名的还是人形机器人。波士顿动力推出人形机器人有PetMan、Atlas Proto和Atlas。

  Petman是美军仿机器人中的佼佼者,它的职能是为美军实验防护服装。与先前机器人不同的是它无需外部支持的情况下就能站立、行走,因为它有“双腿”。行进速度能达到每小时5.1公里。除了灵活度较高之外,它还能调控自身的体温、湿度和排汗量来模拟人类生理学中的自我保护功能,进而达到更真实的测试效果。

  对于新版的Atlas,马克雷波特表示:“我们工程团队做了大量工作,让Atlas变得更轻更紧凑。个人会使用 3D 打印制作机器人的腿部,这样制动器和液压管可以嵌入腿部结构里面,而不是作为独立单元放在外面。此外,我们还开发了定制版的伺服器,比之前使用的版本更小更轻。”

  如果谷歌Alphabet决定放弃波士顿动力,但此公司也不缺接手买家。目前最有可能收购波士顿动力的买家可能是亚马逊或丰田汽车,这两大巨头都在积极投入机器人领域的投资和研发,希望结合到未来的业务中。尤其是亚马逊,他们急需机器人来打造一条完美的物流运输线。

  而目前的Atlas已拥有极佳的平衡感,搬运东西轻轻松松,走过各种崎岖地形毫无压力。

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